Les touristes de l’espace paient 71 millions de dollars chacun pour être le premier équipage de la Station spatiale internationale

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Le premier équipage de la station spatiale entièrement privé et composé de plusieurs personnes a été introduit : trois hommes qui paient chacun 55 millions de dollars US (71 millions de dollars) pour voler à bord d’une fusée SpaceX.

“C’est le premier vol privé vers la Station spatiale internationale (ISS). Cela n’a jamais été fait auparavant”, a déclaré Mike Suffredini, directeur général et président d’Axiom, ancien responsable du programme de la station spatiale pour la NASA.

Des touristes de l’espace ont effectué des vols individuels vers l’ISS à bord de fusées russes, mais ce sera le premier vol transportant plusieurs astronautes privés, sur une fusée privée.

Si le commandant de la mission Michael Lopez-Alegria est bien connu dans le milieu spatial, “les trois autres gars sont juste des gens qui veulent pouvoir aller dans l’espace, et nous leur offrons cette opportunité”, a déclaré M. Suffredini à The Associated Press.

Le premier équipage passera huit jours à la station spatiale et mettra un ou deux jours pour s’y rendre à bord d’une capsule SpaceX Dragon après le décollage de Cap Canaveral.

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La Russie fait du tourisme hors de la planète depuis 2001, en vendant des voyages vers la Station spatiale internationale à bord de vaisseaux spatiaux Soyouz.

Ce programme, négocié par la société privée Space Adventures, a envoyé sept clients payants pour des visites de plusieurs jours à l’ISS, mais a été arrêté en 2009 lorsque la taille de l’équipage de la station a augmenté.

Le coût de ces voyages variait entre 20 et 25 millions de dollars américains.

La NASA a annoncé des plans pour une reprise du tourisme privé vers l’ISS en juin 2019, après l’annonce en 2017 que le retour des humains dans l’espace était une priorité de l’administration de Donald Trump, alors président.

D’autres sociétés spatiales, comme Virgin Galactic de Richard Branson et Blue Origin de Jeff Bezos, fondateur d’Amazon, prévoient d’emmener des clients payants pour des vols de haut en bas d’une durée de quelques minutes seulement. Ces voyages – beaucoup plus abordables, avec des places pour des centaines de milliers de personnes au lieu de millions – pourraient débuter cette année.

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Parmi les premiers clients d’Axiom figurent Larry Connor, un entrepreneur en immobilier et en technologie de Dayton, Ohio, le financier canadien Mark Pathy et l’homme d’affaires israélien Eytan Stibbe, un ami proche du premier astronaute israélien Ilan Ramon, qui a été tué dans l’accident de la navette spatiale Columbia en 2003.

“Ces hommes sont tous très impliqués et le font pour le bien de leur communauté et de leur pays. Nous ne pourrions donc pas être plus heureux de la composition du premier équipage en raison de leur motivation et de leur intérêt”, a déclaré M. Suffredini.

Chacun de ces premiers clients payants a l’intention d’effectuer des recherches scientifiques en orbite, a-t-il dit, ainsi que des activités éducatives.

Le capitaine Lopez-Alegria, ancien résident de la station spatiale et leader des sorties dans l’espace, a qualifié le groupe de “collection de pionniers”.

Tom Cruise a été mentionné l’année dernière comme un membre d’équipage potentiel : Des hauts fonctionnaires de la NASA ont confirmé qu’il était intéressé par le tournage d’un film à la station spatiale.

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On ne sait pas si Cruise prendra le prochain vol d’Axiom et M. Suffredini a refusé de commenter.

Chacun des astronautes privés a dû passer des tests médicaux et recevra une formation de 15 semaines, selon M. Suffredini.

A 70 ans, M. Connor deviendra la deuxième personne la plus âgée à voler dans l’espace, après le vol de la navette de John Glenn en 1998, à l’âge de 77 ans. Il sera également le pilote de la capsule sous les ordres du capitaine Lopez-Alegria.

Axiom prévoit deux missions privées par an vers la station spatiale. Il travaille également à la mise en place de ses propres compartiments de vie dans la station à partir de 2024. Cette section sera détachée de la station une fois qu’elle aura été retirée par la NASA et les partenaires internationaux, et deviendra son propre avant-poste privé.

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