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Quel est le rapport entre Facebook et Donald Trump ?

Le 20 novembre dernier, NBC News a annoncé que Mark Zuckerberg, Donald Trump et un membre du conseil d’administration de Facebook, Peter Thiel, avaient dîné ensemble à la Maison Blanche le mois précédent. “Il n’est pas clair pourquoi la réunion n’a pas été rendue publique ni ce dont Trump, Zuckerberg et Thiel ont discuté”, indique le rapport.

C’est tout. Rien d’autre n’est apparu depuis. Ni la date, ni qui a arrangé le menu, ni le lieu, ni les sièges, ni la liste complète des invités. Et pas si une sorte de marché a été conclu entre deux des hommes les plus puissants du monde. Le cycle de l’actualité a continué et le dîner est devenu l’un des mystères non résolus de la puissance américaine.

Mais la semaine dernière, j’ai pu obtenir certains de ces détails auprès de responsables de la Maison Blanche, d’anciens et d’actuels employés de Facebook et de leurs interlocuteurs. La plupart ont déclaré qu’ils ne parleraient qu’à la condition que leur nom ne soit pas utilisé, car la société n’est pas désireuse d’attirer l’attention sur la relation de M. Zuckerberg avec le président.

Leurs récits décrivent un rassemblement inhabituel, entre un dîner d’État aux enjeux élevés entre les dirigeants de superpuissances alliées malheureuses et le dîner de répétition gênant avant un mariage qui a un peu secoué les deux familles.

Le gendre de M. Trump, Jared Kushner, a organisé le dîner le 22 octobre dernier à la dernière minute après avoir appris que M. Zuckerberg, le fondateur de Facebook, et sa femme, Priscilla Chan, seraient à Washington pour une audience sur la cryptoconnaissance au Capitole, a déclaré une personne qui connaît bien le projet. Le dîner, a déclaré cette personne, a eu lieu dans le Blue Room au premier étage de la Maison Blanche. La liste des invités comprenait M. Thiel, un supporter de Trump, et son mari, Matt Danzeisen ; Melania Trump ; M. Kushner ; et Ivanka Trump. Le président, une personne qui a parlé à M. Zuckerberg a dit, a fait la plupart des discours. L’atmosphère était conviviale, a déclaré une autre personne qui a reçu un compte rendu du dîner. M. Trump aime les milliardaires et aime les gens qui lui sont utiles, et M. Zuckerberg, en ce moment, est les deux.

Mais une question se profile à l’horizon du dîner privé : M. Trump et M. Zuckerberg ont-ils trouvé un arrangement ? M. Zuckerberg a besoin, et semble obtenir, un laissez-passer à la fois pour les tweets de colère du président et les graves menaces de poursuites et de réglementation auxquelles sont confrontées d’autres grandes entreprises technologiques. M. Trump a besoin d’un accès à la plateforme publicitaire de Facebook et à son pouvoir viral.

Les deux hommes obtiennent ce qu’ils veulent, et il est juste de se demander s’il s’agit d’un simple alignement d’intérêts ou de quelque chose de plus.

“Je crois qu’ils ont un accord”, a déclaré Roger McNamee, un des premiers investisseurs de Facebook qui est maintenant un critique féroce, qui a ajouté que c’était “probablement plus implicite qu’explicite”.

“L’accord de Mark avec Trump est très utilitaire”, a-t-il déclaré. “Il s’agit essentiellement de se libérer et de se protéger de la réglementation”. Trump a besoin du pouce de Facebook sur la balance pour gagner cette élection.”

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Jesse Lehrich, le co-fondateur d’Accountable Tech, un nouveau groupe à but non lucratif qui pousse Facebook à resserrer les contrôles sur sa plateforme, a suggéré que les deux hommes ont un pacte tacite de non-agression. “Trump peut s’en prendre à Big Tech et Mark peut dire qu’il est dégoûté par les posts de Trump, mais au bout du compte, le statu quo sert leurs intérêts à tous les deux”, a déclaré M. Lehrich.

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Les responsables de Facebook et de l’administration se moquent de l’idée qu’il existe une sorte de pacte secret. Et il est difficile d’imaginer que quiconque – certainement pas M. Zuckerberg – serait assez stupide pour conclure un accord secret avec un président connu pour ne garder ni secrets ni accords.

M. Trump et M. Zuckerberg s’étaient rencontrés juste avant le dîner, une rencontre dans le Bureau ovale en septembre dernier. Le président s’est ensuite vanté d’être suivi par un géant sur la plate-forme. Mais octobre a été un mois politique chaud sur Facebook : M. Zuckerberg s’est battu ouvertement avec un candidat démocrate à la présidence, le sénateur Elizabeth Warren, qui menaçait de démanteler Facebook et qu’il a qualifié de “menace existentielle” pour la société. Le matin de leur dîner, un haut fonctionnaire britannique a demandé des réponses sur les raisons pour lesquelles Facebook tolérerait une fausse publicité politique.

M. Zuckerberg, un dirigeant de Facebook, a déclaré qu’il semblait considérer M. Trump comme un pair. En revanche, lors d’une de ses réunions régulières du lundi en mars, il a dit à des collaborateurs de haut niveau, amusés, que M. Kushner l’appelait si souvent pour l’aider à répondre au coronavirus de l’administration qu’il n’arrivait pas à suivre, ont déclaré deux personnes connaissant bien la réunion. (“Mark ne se considère pas comme un pair de ce président ou de tout autre président”, a déclaré un porte-parole de Facebook, Tucker Bounds, ajoutant que M. Zuckerberg avait entamé la conversation avec M. Kushner au sujet de la réponse au coronavirus).

M. Zuckerberg a joué les grands enjeux et la politique imprévisible des années Trump ainsi que tout autre dirigeant d’entreprise. Et une semaine avant le dîner d’octobre dernier, il a clairement fait savoir dans un discours que ses intérêts et ceux du président étaient alignés : M. Zuckerberg rejetterait un mouvement croissant visant à limiter les déclarations fausses ou incendiaires du président américain.

“Je ne pense pas qu’il soit juste pour une entreprise privée de censurer les hommes politiques ou les informations dans une démocratie”, a-t-il déclaré dans son discours à l’université de Georgetown le 17 octobre. “Nous ne faisons pas cela pour aider les politiciens, mais parce que nous pensons que les gens devraient pouvoir voir par eux-mêmes ce que les politiciens disent.”

M. Trump, pour sa part, s’est montré nettement plus doux sur Facebook que sur Amazon, Google, Twitter ou Netflix, à un moment où son appareil réglementaire se concentre souvent sur les ennemis politiques qu’il identifie dans les tweets.

Pourtant, Facebook, comme d’autres géants de la technologie, se trouve dans une impasse politique : les démocrates les détestent et se méfient parce qu’ils diffusent des informations erronées de droite et ont contribué à l’élection de Donald Trump ; les républicains les détestent et se méfient parce qu’ils sont dirigés par des libéraux californiens et suppriment certains discours de droite. Mais Facebook a habilement évité ce piège au cours des trois dernières années et demie, en agissant plus rapidement et plus sérieusement que ses concurrents pour apaiser les conservateurs.

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Facebook a toujours eu une oreille plus attentive à la droite de Washington qu’une grande partie de la Silicon Valley, dirigée en partie par Joel Kaplan, un ami de Zuckerberg et ancien fonctionnaire de l’administration Bush qui est le vice-président de la politique publique mondiale de Facebook. Mais elle a commencé à se concentrer sur la conquête des médias conservateurs au printemps 2016, lorsque Gizmodo a affirmé que la modération du contenu du produit Trending Topics de Facebook, qui n’a pas duré longtemps, “supprimait les nouvelles conservatrices”. Un appareil de droite qui avait passé des décennies à revendiquer la partialité des médias a tourné son regard vers le géant de la technologie. Et M. Zuckerberg leur a donné la réponse qu’ils avaient toujours espérée : il a fermé le produit, a accueilli ses détracteurs aux réunions et a signalé qu’il partageait leurs préoccupations.

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L’année suivante, M. Trump a continué à promouvoir les normes de vérité et de civilité, et les plateformes de médias sociaux ont commencé à prendre en compte leur problème plus large de désinformation et de harcèlement. Cela l’a mis sur une trajectoire de collision inévitable – et pour ses partisans, bienvenue – avec les nouveaux gardiens. La dépendance de M. Trump vis-à-vis de Facebook comme véhicule publicitaire – il a dépensé 44 millions de dollars sur la plateforme en 2016, et devrait dépasser largement ce montant cette année – signifie qu’il a besoin de la société autant qu’elle a besoin de lui. Et, comme Mike Isaac, Sheera Frenkel et Cecilia Kang l’ont signalé en mai, M. Zuckerberg incarne de plus en plus son entreprise.

La relation chaleureuse de M. Zuckerberg avec le président et sa famille est donc une victoire pour l’équipe de politique interne de l’entreprise dirigée par M. Kaplan. Mais l’entreprise, selon les personnes impliquées dans sa stratégie politique, a eu un débat interne sur l’équilibre à trouver entre la réalité du contrôle républicain des agences de régulation et le fait que les démocrates sont beaucoup plus susceptibles, à long terme, de faire passer une nouvelle surveillance ou d’essayer de faire éclater l’entreprise en forçant la vente d’Instagram ou de WhatsApp. L’équilibre, dans les années d’atout, s’est déplacé vers la droite. Sheryl Sandberg, une démocrate de premier plan et la puissante adjointe de M. Zuckerberg, a vu ses liens avec les démocrates s’effilocher alors que l’entreprise les défie et que son pouvoir au sein de l’entreprise s’estompe également.

L’administration de M. Trump a fait de même. Le ministère de la justice mène actuellement des enquêtes antitrust sur les géants de la technologie. Mais alors que Google et Amazon font face à des “enquêtes matures”, l’enquête sur Facebook n’est “pas réelle du tout”, a déclaré une personne qui a été informée de l’enquête. Et Facebook a agi comme une entreprise sans soucis à Washington. Elle a continué à acquérir des entreprises, comme l’a rapporté M. Isaac la semaine dernière, et a décidé de permettre aux utilisateurs d’envoyer des messages entre Messenger, WhatsApp et Instagram – une fusion des services qui pourrait alimenter les inquiétudes de monopole. (Le point de vue de Facebook est qu’il est beaucoup moins dominant sur un marché que les autres grandes entreprises technologiques et qu’il a moins de soucis à se faire que Google ou Amazon).

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L’été 2020 est l’un de ces moments où les entreprises de Washington commencent à paniquer. Ce qui avait l’air d’une politique habile de l’ère Trump ressemble maintenant à l’exposition et au risque. Des démocrates de premier plan, dont Joseph R. Biden Jr. et Nancy Pelosi – qui a été furieuse lorsqu’une vidéo déformée d’elle est devenue virale – ont désigné Facebook comme un mauvais acteur. M. Trump est actuellement considéré par la classe des initiés de Washington comme susceptible de perdre en novembre, bien que M. Biden représente une menace moins importante pour Facebook que ne l’aurait fait le sénateur Warren.

Alors que les dirigeants de Facebook insistent sur le fait que la position de M. Zuckerberg sur la liberté d’expression sur la plateforme est une question de planification et de principe à long terme, et non d’opportunisme politique, son équipe politique reconnaît également qu’elle est mal placée pour une administration démocrate. Et ces derniers jours, Facebook a tenu à montrer son indépendance par rapport à la Maison Blanche. L’entreprise a appliqué sans hésitation la politique existante contre les messages de M. Trump, et s’est empressée de le signaler aux médias, comme elle l’a fait jeudi dernier, lorsqu’une publicité de Trump a utilisé un symbole associé à l’Allemagne nazie.

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M. Zuckerberg n’a cependant pas changé d’avis sur son insistance à ce que M. Trump puisse dire ce qu’il veut sur la plateforme, et la plupart de ce qu’il veut dans les annonces – y compris les fausses déclarations, tant qu’elles ne sont pas trompeuses sur des sujets spécifiques et étroits, comme le recensement. Mais il aurait dit à M. Trump qu’il s’opposait, personnellement, à l’avertissement de M. Trump selon lequel “quand le pillage commence, la fusillade commence”. Et lui et Mme Chan ont écrit aux scientifiques financés par leur organisation à but non lucratif qu’ils étaient “profondément secoués et dégoûtés par la rhétorique incendiaire et de division du président Trump”.

Ces gestes ont peut-être apaisé les travailleurs de Facebook, mais ils sont passés largement inaperçus à Washington.

“Toutes les grandes entreprises ont viré à droite après la victoire de Trump, et Facebook s’est probablement déplacé plus loin que les autres”, a déclaré Nu Wexler, un démocrate qui a travaillé dans la communication politique pour Facebook à Washington. “Mais la politique de la technologie est en train de changer, et les entreprises devraient s’inquiéter des démocrates aussi. L’époque où il suffisait de garder le président heureux est révolue”.

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